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誓要將英特爾拉下馬 高通伺服器晶元究竟是怎麼失敗的



誓要將英特爾拉下馬 高通伺服器晶元究竟是怎麼失敗的

野心勃勃

去年11月初,高通董事長保羅·雅各布(Paul Jacobs)在矽谷的核心地帶發誓要在全球利潤最豐厚的晶元領域打破英特爾的主導地位。

移動互聯網和雲計算正在蓬勃發展,而作為整個數字經濟的底層支柱的數據中心則對電腦伺服器有著巨大的渴望——尤其是英特爾出品的強大而昂貴的伺服器晶元。高通花費5年時間、斥資數億美元設計了與之競爭的產品,希望能突破移動業務的局限。

雅各布當時的那場發布會還吸引了微軟和惠普企業公司等行業巨頭參加,他們都承諾會嘗試這款新產品。

「整個行業的發展速度很慢,很自滿。」雅各布在台上說,「我們要改變現狀。」

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但知情人士表示,不到一年後的今天,曾經的雄心壯志蕩然無存。多數關鍵工程師已經離職,大客戶也另尋出路,或者重新投入英特爾的懷抱。該公司一直想要出售這項業務,包括在軟銀的支持下完成管理層收購,但卻無果而終。該計劃的主要支持人、高通創始人之子雅各布也已經離職。

由於不安的投資者希望快速獲得回報,所以高管紛紛承諾壓縮成本——這對於需要經過艱苦努力並耗費大量資金才能推進的晶元研發項目非常不利。這也導致高通更加依賴已經達到平台期的智能手機市場。與之形成鮮明對比的是,英特爾伺服器晶元業務的老闆必然滿心歡喜。

「他們有足夠的實力影響市場格局。」市場研究公司Gartner分析師阿蘭·普列斯特里(Alan Priestley)說,「高通擁有絕佳的機會。」

高通之所以在2012年末著眼于伺服器晶元市場,是因為該公司希望通過進軍新的領域來突破智能手機行業的局限。伺服器處理器的單價可以超過1萬美元,而英特爾在這一市場佔據絕對主導地位。

他們希望把移動晶元的低能耗特性應用到更加強大的設計中,從而吸引微軟和谷歌等希望節約營運成本的數據中心營運商。除此之外,高通的出現也可以對英特爾形成制衡,在價格談判中為這些科技企業提供談判籌碼。

高通改造了位於北卡羅來納州羅利的設計中心,新增了一些來自英特爾、IBM和AMD的晶元工程師。那裡聚集了許多業內最頂尖的晶元工程師。他們已經設計了該公司最優秀的移動晶元,使得高通成為當今全球最大的智能手機晶元供應商。

從預測天氣到繪製人類基因圖譜,這個1000人的團隊負責設計的晶元必須能夠處理最複雜的計算任務。但最常見的應用模式還是處理微軟、Facebook、亞馬遜和谷歌等科技巨頭的數據中心裏流經的海量數據。

當你在網上搜索信息、查看社交網路、進行網上購物時,都要依靠這些晶元來進行後台處理。英特爾通過出售伺服器晶元每年創收約200億美元。

博通洽購

光靠優秀的晶元,還不足以拓展這項業務。真正需要的是一份未來產品的路線圖,從而在較長的時間內獨立改進產品性能。之後還有軟體和工程支持,只有這樣才能說服數據中心營運商把所有的程序和服務都運行在你的晶元上。

簡而言之,伺服器晶元的更換並不是一蹴而就的。這一過程需要耗費數年時間,而客戶往往會存在慣性,不願改變已經奏效的模式——即便他們也受夠了英特爾的高價。

如今,光是要設計一款伺服器晶元就要花費數億美元。英特爾上一次面臨嚴峻挑戰還是在2006年,AMD當時拿下了五分之一的市場單位數。AMD在2000年開始開發那款伺服器晶元,彼時,馬克·扎克伯格(Mark Zuckerberg)只有十幾歲,而「雲」這個字仍然特指天空中那團看上去很蓬鬆的東西。

由於新品姍姍來遲,而且未能兌現承諾,AMD的市場單位數最終幾乎歸零。到2015年,一些分析師甚至擔心AMD可能破產。

高通是少數幾家有能力再次挑戰英特爾的企業之一。該公司的年度研發預算高達55億美元,在晶元行業僅次於英特爾和三星。到去年11月的發布會,高通已經開始吸引微軟和Facebook的公開支持,使得一些分析師預計英特爾在伺服器晶元領域一家獨大的時代將會就此終結。

當高通和雅各布為加州聖何塞的活動做準備時,一切似乎都進展順利。但就在該活動舉辦前兩天,博通卻宣布將收購高通,有望成為該行業有史以來規模最大的交易。

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此次惡意收購凸顯出對行業未來的兩種截然不同的觀點。博通CEO陳福陽認為商品化趨勢不可避免,因此主張整合和壓縮成本。他還計劃借款1060億美元完成這筆收購,降低研發預算。雅各布則認為,晶元公司不應該把資金用於支付利息,而是應該不斷投資新興技術來尋找新的市場。

美國政府最終否決了這項交易。但在此之前,很多投資者都站在陳福陽一邊,迫使高通把開支計劃壓縮了數十億美元。而剛有起色的伺服器業務成為了主要的犧牲對象。

到今年早些時候,高通對伺服器業務的支持明顯減少,啟動了一系列交易談判,希望能夠挽救這項業務。該業務負責人阿南德·錢德拉西科(Chandrasekher)說服包括軟銀和淡馬錫在內的一群投資者支持他們進行管理層收購。

知情人士表示,他們給出了收購要約,但高通CFO喬治·戴維斯(George Davis)要求交易必須在特定時間內完成,導致計劃夭折。

在雅各布今年3月從高通離職后,他也對伺服器晶元業務提出要約收購。他甚至提議讓高通保留少數股權。這樣一來,高通可以避免在該項目上大舉投入資金,但如果項目成功,今後依然可以從中獲取利潤。

但知情人士表示,高通董事會卻堅持要求雅各布放棄重返高通的計劃,還禁止他對整個高通展開私有化。但雅各布拒絕了。這也導致高通的伺服器晶元業務再次陷入尷尬境地。

英特爾前高管雷尼·詹姆斯(Renee James)考慮收購這項業務,並將其與自己的服務中心晶元創業公司Ampere Computing整合。但錢德拉西科之前曾經與中國貴州省達成協議,為高通的伺服器晶元業務吸引了一些資金支持。

作為回報,當地政府要求獲得一些晶元設計和在中國銷售處理器的獨家授權。Ampere的詹姆斯也對這些條件心存疑慮,他認為這會導致其無法進入規模龐大的市場。

發展停滯

今年5月,錢德拉西科在領導高通數據中心科技部門大約5年後離職。其他人也相繼出走。到6月,該公司在羅利裁員280人,加州裁員43人。大約有一半的工程師離職,其中一些人目前效力于詹姆斯的Ampere。一些前員工表示,即使獲得充足的資金,高通的伺服器晶元部門也缺乏繼續發展的專業人才。

高通總裁克里斯蒂亞諾·阿蒙(Cristiano Amon)表示,該公司擁有「規模合適」的伺服器業務來抓住市場機遇。該部門目前的重點是向幾家最大的雲計算提供商出售晶元,以及通過與貴州省的合資公司向中國的阿里巴巴和騰訊出售晶元。

但在幕後,去年11月被寄予厚望的晶元的後續版本已經不再開發。高通考慮對現有的智能手機基站設計進行調整,但它已經不再是英特爾的直接競爭對手了。

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「即便收購沒有完成,但高通還是更像博通了。」市場研究公司IDC分析師謝恩·劉(Shane Lau,音譯)說,「你有一家財力雄厚的公司,而且很理解客戶。市場很渴望這樣的供應商。」

高通CEO史蒂夫·莫倫科夫(Steve Mollenkopf)現在認為,該公司未來的增長將源於其在手機行業的傳統優勢,這一領域明年就將啟動5G升級。知情人士表示,高通董事會也很支持他,並計劃提高他的薪酬。該公司還表示,2018年有望通過其他市場獲得50億美元營收。

這也使得英特爾繼續得以稱霸伺服器晶元市場。該公司上季通過伺服器業務創收55億美元,營業利潤高達27億美元。

來源:新浪科技


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